Chaque année, le spectacle des étoiles filantes des Perséides se reproduit. Voici l'essentiel pour comprendre et en profiter en 2017!

photo étoiles filantes Perséides
Photo réalisée lors du maximum des Perséides en 2013, en Croatie. En réalité, il est très rare de voir plusieurs étoiles filantes en même temps; mais le photographe a voulu suggérer l'abondance d'étoiles filantes en combinant plusieurs prises de vue. Et montrer que leurs trajectoires convergent vers un point du ciel situé dans la constellation de Persée.
Crédit: Petr Horálek

Quand exactement ?

La période s'étend du 17 juillet au 24 août, et s'intensifie particulièrement du 10 au 14 août. Le maximum pour 2017 est officiellement prévu dans la nuit du 12 au 13 août. Attention, ce soir-là la Lune se lève vers 23h30 (heure de Paris) et sa lumière assez forte constitue une gêne. Il faut donc profiter au maximum des étoiles filantes en début de soirée puis, une fois la Lune levée, s'abriter autant que possible de sa lumière derrière un bâtiment ou un arbre. L'éclat de la Lune illuminera une grosse partie du ciel si bien que seules les étoiles filantes suffisamment brillantes seront visibles.

Combien d'étoiles filantes ?

Selon les années, de 70 à 110 étoiles filantes se produisent par heure au moment du maximum. En théorie, cela fait donc plus d'une étoile filante par minute ! En théorie seulement car, comme certaines sont peu lumineuses, et qu'il n'est pas possible d'observer tout le ciel à la fois, on en rate beaucoup. Heureusement, avec un peu de patience, le spectacle est garanti: il est bien rare qu'en observant attentivement pendant un quart d'heure on n'observe pas au moins une ou deux belles étoiles filantes ! Les plus chanceux peuvent même en voir plusieurs à la fois, ou bien des étoiles filantes particulièrement longues et lumineuses: on parle alors de météore, voire de bolide lorsqu'un gros morceau de roche se consumme pendant plusieurs secondes et émet une très vive lumière.

Où observer ? dans quelle direction ?

Il suffit de s'installer confortablement en un lieu bien dégagé et préservé des lumières parasites (lampadaires...). Le mieux est de s'assoir sur un transat ou de s'allonger par terre pour observer une grande portion de ciel. Les étoiles filantes semblent plus ou moins provenir de la constellation de Persée, d'où le nom de Perséides. Mais en pratique elles peuvent être très éloignées de Persée, donc la direction ou porter son regard n'est pas très importante - l'important est surtout d'observer le plus de ciel possible.

photo plaid étoilé

Plaid étoilé Stelvision 100x160cm
S'allonger et contempler le ciel...

sur la boutique Stelvision
Trajectoire des débris de la comète 109P Swift-Tuttle. La Terre traverse le nuage de débris chaque année au mois d'août (son orbite est indiquée en bleu). Changez de perspective en cliquant/glissant avec la souris. Zoomez/dézoomez en agissant sur la molette. Graphique extrait du site meteorshowers.org.

Pourquoi ces étoiles filantes ?

Chaque année, la Terre traverse un nuage de poussières et de cailloux, vestiges de la comète 109P Swift-Tuttle dont l'orbite croise celle de notre planète. Certains de ces débris pénétrent dans l'atmosphère terrestre à grande vitesse (50 km par seconde) et se consumment, provoquant de belles traînées lumineuses dans le ciel: les étoiles filantes. Une étoile filante ne dure le plus souvent qu'une fraction de seconde: il faut donc être chanceux pour apercevoir le phénomène par hasard; mais justement, la période des Perséides offre de belles occasions d'en observer !