Une planète passionnante et facile à repérer

Jupiter, astre brillant qui se repère facilement à l'oeil nu, est une planète gazeuse géante ( 11 fois la Terre en diamètre ) qui peut être admirée facilement avec un petit télescope. Vous ne verrez pas autant de détails que sur les photos prises par la sonde Cassini (ci-contre), mais vous pouvez découvrir ses bandes nuageuses... et ses 4 principaux satellites qui peuvent même être détectés avec une paire de jumelles !

Quand la voir ?

Au printemps 2017, Jupiter est au plus près de la Terre et observable toute la nuit. Ensuite, on peut encore bien l'observer en soirée jusqu'au mois de juillet 2017. En août, elle est encore un peu visible au crépuscule au dessus de l'horizon ouest.

Jupiter par Cassini
Jupiter vue par la sonde Cassini. L'ombre du satellite Io est visible comme une petite tache noire ronde à gauche.
Photo : NASA/JPL/Univ. of Arizona
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Jupiter est très brillante, comme le montre cette image prise au printemps 2016, où Jupiter s'était glissée entre les pattes de la constellation du Lion Lion.
Photo : Jean-Baptiste Feldmann

Comment la repérer ?

Il suffit de savoir que Jupiter est très brillante : moins que Vénus, mais plus que toutes les étoiles visibles dans le ciel. Vous la trouverez sans peine !

Jupiter se trouve actuellement dans la constellation de la Vierge. Vous pouvez vérifier à tout moment sa position exacte avec la carte du ciel en ligne Stelvision.

Que peut-on voir avec un instrument ?

Jupiter est une cible de choix pour les astronomes amateurs, même modestement équipés. Un petit instrument (lunette ou télescope) révèle immédiatement un disque, alors que les étoiles environnantes restent des points en raison de leur éloignement.

De plus, on voit très bien que la planète est striée de bandes nuageuses. Un petit instrument révèlera en général les deux principales bandes appelées ceintures équatoriales.

Avec un instrument plus conséquent (150 mm de diamètre ou plus), on perçoit davantage de détails: les bandes nuageuses sont plus nombreuses et plus complexes, la Grande Tache Rouge est visible. Toutefois on ne peut obtenir une image vraiment détaillée que si l'atmosphère est bien stable, sans turbulence. Et si l'instrument est bien réglé (attention à la collimation des miroirs pour un télescope de Newton).

Mais ce qui frappe avant tout, c'est que Jupiter n'est pas seule, elle est accompagnée de petits points lumineux plus ou moins alignés de part et d'autre ! ce sont les principaux satellites de Jupiter, découverts par Galilée il y a 4 siècles avec une lunette rudimentaire. Ces 4 satellites dits galiléens se nomment Io, Europe, Ganymède et Callisto. On ne les voit pas toujours tous les 4, car parfois certains sont cachés derrière la planète, ou passent devant.

Ces satellites faisant le tour de Jupiter en quelques jours, il est très intéressant d'observer leur évolution soir après soir.

photo Jupiter
Avec un puissant télescope d'amateur et/ou avec une bonne maîtrise des techniques d'imagerie, de nombreux détails de la planète sont visibles: bandes nuageuses complexes, tache rouge, ombre d'un satellite... Avec une petite lunette ou un modeste télescope (simulation en encadré), l'image est moins riche mais reste passionnante: les principales bandes nuageuses sont visibles, ainsi que les 4 principaux satellites.
Photo: Philippe Renauld. Encadré: image réalisée avec le logiciel Stellarium

Et avec une paire de jumelles ?

Les jumelles ne grossissent pas suffisamment pour apercevoir des détails sur la surface de Jupiter. Mais les satellites, eux, sont visibles !

Calez si possible votre paire de jumelles sur un trépied, un muret, ou encore un manche à balai, pour ne pas trembler. Observez attentivement, et vous verrez probablement plusieurs petits points lumineux plus ou moins alignés de part et d'autre de la planète. Etonnez vos amis en leur montrant ce spectacle !

Attention: si les satellites sont trop près de la planète (par effet de perspective), voire carrément cachés derrière, vous ne les verrez pas. Utilisez le simulateur ci-dessous pour vérifier leur position.

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Une simulation de la position des satellites de Jupiter.

Voici les position de Io (I), Europe (E), Ganymède (G) et Callisto (C). Vision comme aux jumelles ou avec un télescope de type Newtown (Nord en haut, ouest à droite). Amusez-vous à comparer avec ce que vous voyez en vrai !

la grande tache rouge de Jupiter
la grande tache rouge de Jupiter, vue par la sonde Cassini (à droite)
Photo : NASA

Un géant gazeux

Jupiter est une planète gazeuse parcourue de courants plus ou moins violents. Un véritable cyclone sévit depuis plusieurs siècles, la célèbre grande tache rouge où le vent atteint la vitesse prodigieuse de 700 km/h ! Cette tache, grosse comme 3 fois la Terre, est visible avec des moyens d'amateurs par un observateur attentif (pas très rouge en fait, mais reconnaissable car plus claire que la ceinture équatoriale dans laquelle elle est "incrustée"). Elle permet d'apprécier la vitesse de rotation impressionnante de la planète, qui fait un tour sur elle-même en 10h seulement !

Les missions d'exploration

Jupiter a été survolée par de nombreuses sondes de 1973 (Pioneer 10) à nos jours. Les missions destinées à placer une sonde en orbite autour de Jupiter sont beaucoup plus rares: Galileo en 1995, et actuellement Juno depuis 2016, deux missions américaines. L'Europe prévoit une très ambitieuse mission: Jupiter Icy Moon Explorer (JUICE). Le lancement de JUICE est prévue pour 2022, l'arrivée sur place pour 2030. Comme son nom l'indique, JUICE explorera des "lunes glacées" de Jupiter, en l'occurence 4 des satellites galiléens de Jupiter (Callisto, Europe et Ganymède) soupçonnés d'abriter chacun un océan sous une croûte glacée. Des océans qui pourraient être habitables ? Les scientifiques ne l'excluent pas.

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Le pôle sud de Jupiter, vu par la sonde Juno en février 2017, à 77 600 km d'altitude.
Photo : NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS

Et pour finir...

Découvrez une étonnante vidéo réalisée au Pic du Midi qui montre la planète tournant sur elle-même, avec un luxe de détails digne de ce haut lieu de l'astronomie planétaire (le Pic du Midi est réputé pour son atmosphère très stable qui favorise les prises de vue à haute résolution).

Observez le saisissant effet de volume, reconstitué à partir de photos haute résolution et... quelques traitements mathématiques !

Jupiter vue par le télescope de 1m du Pic du Midi
crédit: S2P / IMCCE / OPM / JL Dauvergne / Elie Rousset / Eric Meza / Philippe Tosi / François Colas
/ Jean Pajus / Xavi Nogués / Emil Kraaikamp
Carte Stelvision 365

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